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落月探测难于上青天

      西眺嫦娥,追忆过往,人类落月探测已走过五十余载。细细品味,不禁感叹:落月探测难于上青天。

  从上世纪50年代末开始,为月面着陆而发起首波冲击的是苏联“月球”号和美国“徘徊者”号系列探测器,但在它们递交的初始成绩单上却是一连串“失败”。

  由于设计、生产和元器件质量问题,这些落月先驱们有的升空即炸毁,有的在低轨道上踌躇不前,有的错过了绕月窗口,还有的一头扎进月球背面再无音讯。

  然而随着发射控制自动化程度的提高和操控经验日益丰富,后辈探测器们奋力伸出的指尖距月球表面也越来越近。但要跨越这看似咫尺的距离,必须以柔克刚。

  为了软着陆,1965年苏联操控人员向着月球5号和月球7号探测器,用力按下反方向制动火箭启动指令。然而前者的制动火箭沉默不语,后者过早发飙、提前撤火,最终全成“硬摔”。

  但失败是成功之母。1966年2月,苏联月球9号探测器小心翼翼地启动轨道修正发动机,制动火箭准确应答喷火,气囊及时打开,探测器底部的一根5米长探针触探月面……在如此护航下,地球“使者”终于首次平安降临月宫。

  登月后的探测器须先生存、后工作,最高达330摄氏度的月面昼夜温差始终是生死考验。1970年11月,人类首次派出的自动巡月“钢铁侠”——苏联的月球车1号从月球17号落月探测器内,径直驶入月球正面北部“雨海”(实为平原),在11个月内总共挺进10余公里。巡察期间,其配备的同位素热源和散热装置出色应对寒来暑往,直至同位素材料自然耗尽,方才彻底退休。

  巡月考察的危险可能始料未及。1973年1月,被科学家寄予厚望的苏联月球车2号在“雨海”以东的“澄海”边区亮相。然而4个月后,当它在地面操控下驶入一个“年轻”的环形山时,疏松的月壤使其轮子空转,腾起的浮土覆盖了太阳能电池板和散热器,导致供电骤减、车内过热,无奈折戟。尽管遗憾,但更多的自动或由航天员操控的探月活动精彩纷呈,加入落月探测行列的生力军业已出发。

  迄今全球共实施约130次探月,成功率为51%。其中,只有美国和苏联完成了13次月面无人软着陆。

  怀抱“玉兔”的“嫦娥”在整装待发,预计其在“雨海•虹湾区”的落脚点距离苏联月球车1号所在地可能只有两百多公里。但汇聚科技后发优势的 “嫦娥”所拥有的变推力悬停发动机、自主视觉导航系统、同位素温差电源等全新装备已远非昔日可比,“玉兔”巡月之旅值得满怀期待。

  留名月球的中国人

  从伽利略发明望远镜开始,人们陆陆续续对月球上的一些地形单元进行了命名,绝大多数采用地球上的地名和世界各国历史上著名科学家的名字来命名,以示纪念。从1935年开始,国际月面地名命名委员会相继对这些地名进行了整理和确认,得到了最初的月球地名表。

  2010年,我国利用嫦娥工程影像数据首次申报“月球地理实体命名”,获得国际天文学联合会(IAU)批准,月面上的三个撞击坑用我国著名科学家蔡伦、毕昇和张钰哲的名字来命名,实现了我国月球探测工程科学应用成果在月球地理实体命名上零的突破。至此月球上共计以14个中国人的名称命名了19个月球地理实体,包括12个撞击坑、2个月溪和5个卫星坑。

     迄今为止,14个中国人名和地名加入了包括居里夫人、门捷列夫、亚历山大、亚里士多德和阿尔卑斯山脉、高加索山脉、风暴洋、雨海等人和物组成的“月球共和国”。其中包括祖冲之、张衡、郭守敬、石申、万户等著名古代科学家,包括近代天文学家高平子,唐代大诗人李白和神话人物嫦娥,还包括著名的瓷都景德镇,他们都“住”在环形山里,其中有5人住在月球正面,其他人均住在月球背面。遗憾的是,1976年和1985年有2条月球正面的月溪被外国人用两个中国妇女的名字命名,但由于文献资料的缺乏,至今无法确认这两位发音为“Wan-Yu”和“Sung- Me”的中国女性是什么人。
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